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Bill Gates

Bill Gates rachète l'agence photo Sygma.

Bill Gates, patron de Microsoft, fait une entrée remarquée dans le monde de la photographie de presse en rachetant, via sa société Corbis, l'agence française Sygma qui sera "la pierre angulaire" du développement de l'entreprise américaine. Jusqu'alors, Corbis disposait d'un fonds essentiellement historique mais n'était pas présent sur le marché de la photographie d'actualité. Après plusieurs années à racheter des archives et de prestigieuses collections photographiques, Corbis attendait de pouvoir mettre la main sur une grande agence d'actualité. Le rachat de 100% de Sygma, qui sera rebaptisée Corbis-Sygma, fait de Corbis un des acteurs majeurs du photojournalisme. "Sygma sera la plate-forme" du développement de Corbis, a déclaré Steve Davis, président de Corbis, soulignant que la société entend faire de l'information "d'une façon nouvelle". "Ce qu'il manquait à Corbis, c'était la photo de presse et à Sygma un partenaire technologique", a dit Jean-Marc Smadja, directeur de Sygma. La reprise de Sygma est "ce qu'il y a de mieux pour Corbis et pour Sygma", a estimé M. Davis. Il a indiqué qu'il n'avait actuellement aucun plan de rachat d'autres agences de presse, mais que cela "demeure une question d'opportunité". M. Smadja, a estimé que cette reprise par Corbis allait permettre à l'agence de "disposer d'un formidable outil, car on va passer d'un siècle à l'autre grâce à la distribution numérique". L'indépendance éditoriale de Sygma ne sera pas remise en cause, ont expliqué MM. Davis et Smadja. Le directeur de Sygma a toutefois souligné "la légitime inquiétude que génère tout changement, qu'il s'agisse de rachat ou de fusion, mais tout le monde chez Sygma a compris que le développement du numérique était indispensable". Parallèlement au rachat de Sygma, la question des droits de reproduction et du statut des photographes demeure un des problème clés des agences photographiques, a ajouté M. Smadja. Il a souligné que la multiplication des ventes que devrait générer la distribution via internet et les nouveaux supports devraient rendre plus intéressant encore la rétribution des photographes sur le principe des "droits proportionnels".
Après s'être installé en situation de quasi monopole sur le marché des logiciels de systèmes d'exploitation avec Windows, Microsoft s'est accaparé internet en liant son logiciel de navigation Internet Explorer à Windows 98 en dépit des nombreuses procédures engagées devant la justice américaine par ses rivaux. Mais pour que la chaîne soit complète, il reste désormais à Bill Gates d'accentuer le contrôle qu'il peut exercer en matière de contenu. Dans le domaine de l'image, Corbis montre un appétit d'ogre sur le marché des images (300% de croissance annuelle), la reprise de Sygma n'est qu'un signe parmi d'autre. "Nous avons été pionnier en matière d'image en ligne, nous entendons en être leader mondial", affirme sans ambage Steve Davis.
Sygma a été créée il y a 25 ans par des "dissidents" de Gamma, fait travailler quelque 700 photographes et dispose, après avoir racheté à l'AFP le fonds d'archives de Keystone, de quelque 40 millions de documents d'archives. Sygma commercialise également le fonds d'images de L'Illustration, premier magazine du genre lancé au siècle dernier. Avec environ 200 collaborateurs permanents en France et à l'étranger et 2500 photographes réguliers ou occasionnels, Sygma entend être et demeurer "une agence de photographes et non pas seulement une agence de presse", explique sa direction. Son activité s'articule sur quatre grands domaines, le "news" (actualité chaude) et le "people" qui couvre la vie des célébrités qu'elle soit officielle ou officieuse. L'activité "magazine" correspond au "Grand Reportage" et enfin l'illustration, qui répond aux demandes ponctuelles sur des sujets allant du tourisme à l'économie en passant par la vie quotidienne.
Corbis dispose de la plus grande ressource d'images, soit 25 millions de clichés, dont 1,5 million disponibles en ligne. Créée à l'initiative de Bill Gates, la société a racheté au fil des ans des collections photographiques prestigieuses comme celles de Bettman, Lyn Goldsmith, Orbit, Roger Ressmeyer ou Hulton-Deutsch. Elle distribue en outre des grands noms de la photo comme Yann Arthus-Bertrand ou Ansel Adams. Parallèlement, Corbis met en ligne des reproductions d'oeuvres d'art comme National Gallery (Londres) ou le Musée de l'Hermitage (Saint Petersbourg). Basé à Seattle, Corbis a des bureaux à New York, en Californie et à Londres. Si la société ne communique aucun chiffre sur son activité ou sa rentabilité, la seule indication fournie par son président, Steve Davis, est la croissance de son chiffre d'affaires: 30% à 50% hors acquisitions, 300% en prenant en compte son développement externe.

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